Combien de langues différentes sont-elles parlées dans le monde ? Les chercheurs qui étudient les langues (linguistes) estiment leur nombre entre 6 000 et 7 000, bien qu’ils ne soient pas tous d’accord sur leur classification. Dans certains pays, on en dénombre plusieurs centaines. C’est le cas de l’Indonésie (700), de l’Inde (860) ou encore de la Papouasie Nouvelle-Guinée (860). Que révèle cette formidable diversité de langues humaines ? Qu’ont-elles en commun ? Quelles sont leurs spécificités ? C’est justement ce qui intéresse plusieurs équipes du LabEx ASLAN, qui étudient des langues méconnues d’Amérique latine et d’Afrique. Ils les décrivent sous tous les angles : comment elles s’écrivent, se prononcent, se construisent, et véhiculent du sens (phonologie, morphosyntaxe, sémantique, typologie, etc.). Ils cherchent également à repérer les « régularités » et les « variabilités » au sein de ces systèmes langagiers.
Partant du constat que de nombreuses langues indigènes sont menacées (voir le thème Langues en danger), un des objectifs d’ASLAN est de mieux comprendre les fonctions du langage et ses enjeux communicationnels et culturels.